Category Archives: External goods

Roundtable on Mechanization of Mathematics

From the announcement:

Proof, in the form of step by step deduction, following the rules of logical reasoning, is the ultimate test of validity in mathematics. Some proofs, however, are so long or complex, or both, that they cannot be checked for errors by human experts. In response, a small but growing community of mathematicians, collaborating with computer scientists, have designed systems that allow proofs to be verified by machine. The success in certifying proofs of some prestigious theorems has led some mathematicians to propose a complete rethinking of the profession, requiring future proofs to be written in computer readable code. A few mathematicians have gone so far as to predict that artificial intelligence will replace humans in mathematical research, as in so many other activities.

One’s position on the possible future mechanization of proof is a function of one’s view of mathematics itself. Is it a means to an end that can be achieved as well, or better, by a competent machine as by a human being? If so, what is that end, and why are machines seen as more reliable than humans? Or is mathematics rather an end in itself, a human practice that is pursued for its intrinsic value? If so, what could that value be, and can it ever be shared with machines?

With Stephanie Dick, Brendan Fitelson, Thomas Hales, Michael Harris (who will largely follow the script already presented here), and Francesca Rossi.  At the Helix Center, 247 East 82nd St.

Number theory, GCHQ, and kidneys

If you can get past the paywall you can read some of my thoughts on research funding in an article published on March 8 in the Times Higher Education Supplement .

If not, here is a “fair use” excerpt:

Mathematicians have been reluctant to recognise that if our work interests generous donors, it is often precisely because it is “useful” according to a definition that Hardy proposed near the beginning of the First World War: “its development tends to accentuate the existing inequalities in the distribution of wealth, or more directly promotes the destruction of human life”.

We will have to overcome this reluctance and draw uncomfortable conclusions. Wherever you turn as a mathematician, you’re going to be someone’s kidney: practically every potential source of research funds is tainted in some way.

(I’m afraid you’ll have to find a way to read the article if you want to know what that kidney is doing in that last paragraph.)

Sen. Al Franken to address Atlanta Joint Mathematics Mtg


The AMS Committee on Science Policy (CSP) will be hosting a panel discussion at next month’s Joint Mathematics Meeting in Atlanta.  Karen Saxe, who worked for Senator Al Franken as the 2013-2014 AMS/AAAS Science and Technology Policy Congressional Fellow, invited the Minnesota Senator (and former Saturday Night Live cast member) to speak to the panel, and he obliged by sending a video to be played at the meeting.  Here is the full CSP panel program:

AMS Committee on Science Policy Panel Discussion 

Friday, January 6, 2:30 pm — 4:00 pm

Place:              Atlanta Marriott Marquise, Atrium Level, Room A704   

Title:                “Grassroots Advocacy for Mathematics and Science Policy”

Organizers:      Jeffrey Hakim, American University ( )
Douglas Mupasiri, University of Northern Iowa ( )
Scott Wolpert, University of Maryland ( )

Moderator:      Karen Saxe (, Director, AMS Washington Office

Panelists:         Catherine Paolucci, Office of Senator Al Franken (

Douglas Mupasiri, University of Northern Iowa (

Scott Wolpert, University of Maryland (

Description:     The AMS Committee on Science Policy has organized this panel to discuss ways to engage with elected officials in addressing policy issues of concern to the mathematics community, including research funding and education.  Panelists will discuss the importance of grassroots advocacy and building relationships with legislators to further goals.

The video is about three minutes long, and those of you who cannot attend will be able to watch it at the AMS website — details to be supplied later.   In the meantime, if you’re wondering what “Grassroots advocacy for mathematics” looks like, Karen directed me to this blog post about a recent (Capitol) Hill Visit by a Villanova student delegation, organized by the Association for Women in Mathematics.

Speaking of Washington, I found the following quotation from Nietzsche’s Transvaluation of all Values in the chapter on Sade and Nietzsche of Horkheimer and Adorno’s Dialectic of Enlightenment:

The weak and unsuccessful must perish; this is the first proposition of our philanthropy.  And they should even be helped on their way.

Also this quotation from Sade’s Justine:

How in truth can  you require that he who has been endowed by nature with an eminent capacity for crime… should have to obey the same law that calls all to virtue or to moderation?

If these sentiments remind you of individuals, living or dead, who have been mentioned in the news recently, you will be relieved to see that, more than one month after national elections, the officials entrusted with the business of the Republic appear not to be guided by Sadist ethics.


Urgent news from Leicester

Tim Gowers has once again done the university community a great service by using his blog to publicize the impending decimation of the University of Leicester’s mathematics department.  More like a double decimation:  of the department’s 23 full-time staff, 5 are slated to lose their jobs, with the research staff shrinking by close to 30%.  Rather than repeat the details, which you can find presented with Gowers’s customary clarity on his blog, I am using this space to encourage readers and their friends to sign the protest petition.  The petition already has over 2500 signatures, many of them alerted to the situation (as I was) by reading Gowers’s account.

Leicester is being cut back across the board, but the cuts in mathematics are particularly severe.  For a crash course in the neo-liberal conception of the university, you can read the relevant chapter in Wendy Brown’s Undoing the Demos, featured in an entry on this blog last year.

This blog has been suspended but it will be revived occasionally for urgent news items like this one.

UPDATE:  Vladimir Tasić points out that this sort of thing is happening with increasing frequency in Canada as well.


Four scientific societies react to the resignation of French experts

I am told that the previous post on the resignation of the ANR evaluation committee for mathematics and computer science was widely shared on Facebook, notably by researchers in the social sciences.  Today the Société Mathématique de France published a joint statement signed by the presidents of four professional organizations, as well as the text of a motion in support of the resignation, voted by the SMF at their national meeting last week.

The joint statement is reproduced below (in French).

Déclaration des sociétés savantes françaises de mathématiques et d’informatique

Société Française de Statistique (SFdS),

Société de Mathématiques Appliquées et Industrielles (SMAI),

Société Mathématique de France (SMF),

Société Informatique de France (SIF).

Mise  en  garde  sur  l’inadéquation  du  modèle  de  sélection  de  l’ANR  pour  les mathématiques et l’informatique.

Les sociétés savantes de mathématiques, statistique et informatique (SFdS, SMAI, SMF, SIF) alertent  les  pouvoirs  publics,  l’Agence  Nationale de  la  Recherche  (ANR)  et  la  communauté scientifique  sur  la  démobilisation  massive  des  mathématiciens  et  informaticiens  constaté  ces dernières années dans les appels à projets de l’ANR.

Cette démobilisation  apparaît comme une conséquence  du choix de l’ANR de ne pas tenir  compte  des  spécificités  disciplinaires  et  de  ne  pas  impulser  une  dynamique  qui soit réellement au service du développement de la science et de l’innovation en France.

Les  mathématiques,  les  statistiques  et  l’informatique  sont  fortement  moteurs  et  vont l’être  de  plus  en  plus  de  façon  directe,  transversale  et  interdisciplinaire  dans  tous  les changements  en  cours  concernant  le  développement  technologique,  les  enjeux  du numérique  et  la  capacité  d’innovation  en  France  et  à  l’international.  Pourtant,  le conseil  de  prospective  de  l’ANR  n’intègre  aucun  mathématicien  ni  informaticien  en son sein.

Le  Comité  d’Evaluation  Scientifique  de  l’ANR  en  mathématiques  et  informatique (CES 40) a  constaté  une  forte  baisse  du  nombre  de  projets  soumis  en  2016, conséquence immédiate d’une perte de la motivation des  collègues face au très faible  taux  d’acceptation  des  années  précédentes.  Il  souligne    également  la difficulté  de  mobiliser  les  collègues  pour  expertiser  des  projets  trop  souvent rejetés.

Or le nombre de projets soutenus est calculé par l’ANR proportionnellement au nombre de projets soumis. Cette année, nos deux disciplines auront donc encore moins  de  projets  acceptés,  amorçant  un cercle  vicieux  qui  met  en  danger  la vitalité de nos communautés.

En outre, les modalités d’élaboration du taux d’acceptation de l’ANR ne sont pas discutées  de  façon  ouverte  ni  diffusées  à  la  communauté  scientifique  (toutes disciplines  confondues).  Ce  taux est  déterminé  par  l’ANR,  de  façon  opaque  et  sans   aucune   concertation   avec   les   comités   après   leur   travail   d’évaluation scientifique. Il est fixé pour chaque défi, sans aucune considération disciplinaire qui permettrait  de  dégager  une  vision  pour  le  développement  de  la  science  et leur impact économique et sociétal. Les comités doivent aujourd’hui travailler en «aveugle», sans aucune information sur la politique de répartition des moyens, et sans prise en compte des critères scientifiques pour le classement final.

Les quatre sociétés savantes signataires  demandent donc que les comités scientifiques soient pleinement associés aux modalités d’élaboration des taux d’acceptation, qu’une enveloppe budgétaire soit décidée en amont du travail des comités et que le conseil de prospective de l’ANR soit plus représentatif pour les mathématiques et l’informatique. Porteuses  des  attentes  de  leur  communauté,  elles  souhaitent  rencontrer  le  ministère dans les plus brefs délais.

GÉRARD    BIAU,    Président    de    la    SFdS,

FATIHA    ALABAU,    Présidente    de    la    SMAI,

MARC    PEIGNE,    Président    de    la    SMF,

JEAN-­MARC    PETIT,    Président    de    la    SIF.

French expert committee resigns in protest

The members of the French Scientific Evaluation Committee in mathematics and computer science (CES 40) resigned unanimously on June 1 to protest “the confiscation of scientific choices by a purely administrative [i.e., bureaucratic] management.”

The role of the CES 40, and of similar committees in other disciplines, is to evaluate research proposals submitted to the Agence Nationale de la Recherche (ANR), which then decides which projects to fund.  The ANR (not to be confused with absolute neighborhood retract) was created in 2005 in emulation of the NSF, in order to shift priorities from long-term funding of laboratories and research teams to short-term funding of specific projects, “in a context of budgetary constraints [i.e. austerity],” according to Wikipedia.  Former French President Nicolas Sarkozy (currently under investigation for illegal campaign funding) explained the motivations of the move with his characteristic disdain for the scientific community:

Je souhaite qu’à cette nouvelle génération soit inculqué non plus le réflexe du financement récurrent mais la culture du financement sur projet, la culture de l’excellence, la culture de l’évaluation.

The text of the protest letter is copied below, and can also be read here, with comments, as well as on the website of the Société Mathématique de France.

Le Comité d’Evaluation Scientifique en mathématiques et en informatique de l’Agence Nationale de la Recherche démissionne en bloc pour protester contre la confiscation des choix scientifiques par une gestion entièrement administrative

Le 1er juin, à l’issue de trois jours d’évaluation scientifique, le comité en mathématiques et en informatique (CES 40) a décidé unanimement de ne pas transmettre ses conclusions à l’ANR. Ses membres refusent de servir de caution scientifique et déclineront toute sollicitation ultérieure de l’ANR dans les conditions actuelles.

Le comité conteste l’opacité du processus de sélection. A ce jour, le nombre de projets financés est déterminé en proportion du nombre de projets soumis, sans que les comités aient la maîtrise du seuil d’acceptation, ou la connaissance de l’enveloppe budgétaire attribuée. Or, loin d’être uniquement des informations financières ou administratives, ce sont des éléments scientifiques essentiels sans lesquels les comités ne peuvent élaborer une proposition cohérente.

L’addition des contraintes budgétaire et administrative conduit mécaniquement à un taux d’acceptation trop faible pour être incitatif. Or, la constitution d’un dossier de qualité exige un temps important, que de moins en moins de collègues accepteront d’investir au vu du taux de succès qui a cours. Cela s’est traduit par une diminution de plus de 20% du nombre de projets soumis dans le CES 40 qui entraîne à son tour une baisse du nombre de projets financés. L’ANR manque donc l’occasion de soutenir un nombre important de projets à fort impact.

Le comité s’inquiète aussi de la perte annoncée de son indépendance, puisque son président sera désormais employé par l’ANR.

Les membres du comité demandent à la direction générale de l’ANR la mise en place un nouveau mode de fonctionnement. Ils souhaitent un meilleur contrôle du processus de sélection, de manière à mettre en œuvre une politique scientifique cohérente qui respecte les spécificités de chaque discipline, au service de la stratégie nationale de la recherche.

Les membres du CES 40, unanimes :
– Christophe BESSE, Président du CES 40, Professeur de Mathématiques, Université Toulouse 3
– Marie-Claude ARNAUD, Vice-Présidente du CES 40, Professeur de Mathématiques, Université d’Avignon
– Max DAUCHET, Vice-Président du CES 40, Professeur émérite d’Informatique, Université Lille 1
– Mourad BELLASSOUED,  Professeur de Mathématiques, Université de Tunis El Manar
– Oliver BOURNEZ, Professeur d’Informatique, Ecole Polytechnique
– Frédéric CHAZAL, Directeur de Recherche en Informatique, INRIA Saclay
– Johanne COHEN,  Chargée de Recherches en Informatique, CNRS, Université Paris Sud
– François DENIS, Professeur d’Informatique, Université Aix-Marseille
– Bruno DESPRES, Professeur de Mathématiques, Université Paris 6
– Arnaud DURAND, Professeur de Mathématiques, Université Paris Diderot
– Alessandra FRABETTI, Maître de Conférence en Mathématiques, Université Lyon 1
– Jin Kao HAO, Professeur d’Informatique, Université d’Angers
– Tony LELIEVRE, Professeur de Mathématiques, Ecole des Ponts ParisTech
– Mathieu LEWIN, Directeur de Recherche en Mathématiques, CNRS, Université Paris Dauphine
– Gaël MEIGNIEZ, Professeur de Mathématiques, Université Bretagne Sud
– Sophie MERCIER, Professeur de Mathématiques, Université de Pau et des Pays de l’Adour
– Johannes NICAISE, Professeur de Mathématiques, Imperial College Londres
– Lhouari NOURINE, Professeur d’Informatique, Université Blaise Pascal
– Jean-Michel ROQUEJOFFRE,  Professeur de Mathématiques, Université Toulouse 3
– Alessandra SARTI,  Professeur de Mathématiques, Université de Poitiers